Neandertales y Homo Sapiens convivieron en Europa durante 10.000 años

Índice
  1. Relaciones entre neandertales y homo sapiens
  2. Misteriosos fabricantes de herramientas
  3. Nuevas técnicas arqueológicas

Homo sapiens Neandertales
El ADN de 50.000 años proporciona la primera imagen de la familia neandertal. Fuente: Neil R/ Museo Americano de Historia Natural, Nueva York

La idea de que dos especies humanas diferentes, el Homo sapiens (nosotros) y los neandertales, coexistieron en Eurasia occidental hace 50.000 a 40.000 años ha capturado durante mucho tiempo la imaginación de los científicos y del público en general.

por Rick Schulting

No es sorprendente que este período, la transición del Paleolítico Medio al Superior, haya sido objeto de investigación por parte de muchos arqueólogos, antropólogos físicos y, más recientemente, genetistas.

A lo largo de los años se han explorado varios escenarios, desde aquellos que suponen decenas de miles de años de coexistencia entre los dos grupos de personas hasta el reemplazo mucho más rápido de los neandertales por el H. sapiens, ya sea mediante el desplazamiento activo o accidental de nuestros primos o mediante competencia con ellos por los recursos.

Ambas posiciones permiten el mestizaje ocasional, lo que ha resultado en que muchos de nosotros, especialmente aquellos de ascendencia europea y asiática oriental, tengan algo de neandertal.

Sin embargo, explorar este tiempo lejano plantea muchos desafíos. Los restos de esqueletos humanos son relativamente raros y muchos de los fósiles más famosos fueron excavados en el siglo XIX y principios del XX en condiciones no ideales.

Cuando se encuentran restos óseos, a menudo existen dudas sobre su relación exacta con otros restos arqueológicos en el mismo sitio, como herramientas de piedra y hueso, restos de animales y otros hallazgos. A menudo se suponía que existían conexiones entre una determinada especie humana y los hallazgos de las excavaciones, pero luego en muchos casos resultaron ser falsas.

Relaciones entre neandertales y homo sapiens

El período de transición de hace 50.000 a 40.000 años se encuentra en el extremo inferior de la datación por radiocarbono, una técnica que sólo funciona con restos orgánicos de hace unos 50.000 años. Esto significa que las cantidades más pequeñas de contaminantes nuevos provenientes de entornos funerarios o materiales de preservación de museos pueden dificultar extremadamente la datación de hallazgos en estos sitios.

Esto ha provocado cambios importantes en la cronología de la ocupación humana temprana durante la última década, desplazando algunas fechas de restos humanos modernos y de neandertales en muchos miles de años.

Por supuesto, esto es crucial para el debate porque no se puede hablar de superposición o reemplazo sin una cronología sólida. También está la cuestión de la escala espacial. Por ejemplo, ¿la persistencia de los neandertales después de hace 40.000 años en el sur de Iberia representa un largo período de superposición y coexistencia, o una "última resistencia" en el borde del continente, evitando claramente el contacto con los recién llegados?

La última entrada en la contienda proviene de la cueva Ilsenhöhle en Ranis, en el centro-este de Alemania, maravillosamente situada al pie de un castillo renacentista del siglo XVI de orígenes medievales anteriores.

Un equipo multidisciplinario internacional identificó restos humanos (H. sapiens) de principios del siglo XX y de excavaciones más recientes, datando hace aproximadamente 45.000 años. Los autores dicen que, combinado con las fechas tempranas del H. sapiens en Francia y las diferentes fechas de la presencia neandertal en Europa (45.000 años), esto permite un período potencial de superposición entre las dos especies de alrededor de 10.000 años.

En un artículo adjunto, los científicos presentaron los resultados del análisis de isótopos estables de oxígeno (varias formas químicas del elemento) de los dientes de mamíferos equinos. Estos dientes procedían del mismo nivel de sedimento que los restos humanos. Los resultados colocaron a los humanos en una situación particularmente fría hace entre 45.000 y 43.000 años.

Los restos de H. sapiens se han asociado con una industria de herramientas de piedra (una forma particular de fabricar herramientas), previamente considerada ambigua, llamada Lincombian-Ranisian-Jerzmanowician (LRJ). Sin embargo, no está claro si fueron creados por los neandertales o por los humanos modernos.

Neandertales en St. Cave Miguel en Gibraltar. Fuente: Yulia S, CC-BY-3.0 / Wikimedia Commons

Misteriosos fabricantes de herramientas

Otras industrias que produjeron herramientas de piedra durante la transición del Paleolítico Medio y Superior tienen una larga historia con el mismo problema: no estamos seguros de quién las creó. El más notable es el Châtelperroniense en el sur de Francia y el norte de España: ¿los restos neandertales que acompañan a algunas de estas industrias de herramientas de "aspecto moderno" significan que eran fabricantes de herramientas, o la asociación es una coincidencia?

Este debate continúa ya que el hueso de la cadera de un H. sapiens neonatal fue identificado recientemente en el conjunto chatelperroniano de la Grotte du Renne en Arcy-sur-Cure, en el centro de Francia. Aquí sólo se habían identificado hasta ahora restos de neandertales.

La mayoría de las cuevas con depósitos paleolíticos han sido ocupadas esporádicamente, a menudo por neandertales y Homo sapiens, durante milenios. Los materiales se pueden mezclar fácilmente, por lo que sin herramientas enterradas en la tumba de un hombre moderno es difícil saber quién las hizo. Sin embargo, Ranis parece tener una ventaja a este respecto, ya que los niveles que contienen restos humanos y herramientas LRJ quedaron unidos por desprendimientos de rocas.

Sin embargo, también aquí hay una advertencia. Las fechas de los niveles considerados todavía abarcan varios milenios, durante los cuales es posible que se hayan producido visitas de corta duración a ambos campos.

Nuevas técnicas arqueológicas

Los resultados de Ranis, si bien aportan nuevos datos importantes para la comprensión de la transición del Paleolítico Medio y Superior, resaltan las contribuciones de los desarrollos recientes en la ciencia arqueológica.

Lejos de descubrir un esqueleto o un cráneo completos, que tradicionalmente constituirían un nuevo e importante fósil de homínido, Ranis sólo proporcionó unos pocos pequeños fragmentos de hueso que podían ser reconocidos como humanos. Se han identificado algunos otros pequeños fragmentos de hueso como pertenecientes a los homínidos (la familia humana en general) mediante una técnica llamada proteomía, el estudio de estructuras proteicas exclusivas de los géneros y, a veces, de las especies. Esta técnica también se utilizó con la fauna del sitio en otro artículo complementario.

Luego se obtuvieron fechas de radiocarbono relativamente precisas tanto para el nivel de sedimento como para los propios restos humanos. La precisión de estas fechas se ha mejorado aún más mediante modelos estadísticos.

Pero lo más importante para la pregunta que nos ocupa es que el análisis de ADN antiguo (en este caso, ADN mitocondrial (ADNmt)) confirmó la identificación como H. sapiens. Los resultados del ADNmt vinculan a Ranis con otros restos humanos del Paleolítico superior temprano en Zlatý kůň en la República Checa y Grotta di Fumane en Italia.

Como señalan los autores del estudio de Ranis, un giro intrigante de esta historia es que la investigación genética reciente sugiere que el H. sapiens que realizó estas primeras incursiones en Europa probablemente fue reemplazado por otras poblaciones de H. sapiens durante el Paleolítico superior posterior.

Es posible que sea necesario ampliar el enfoque sobre la transición del Paleolítico Medio-Superior y su reemplazo de una población de homínidos por otra para incluir eventos posteriores similares que han permanecido mucho menos visibles porque todos involucraron al H. sapiens.

Rick Schulting es profesor de Arqueología Científica y Prehistórica en la Universidad de Oxford.

Este artículo fue publicado en The Conversation y se republica bajo una licencia Creative Commons.

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