Un sitio arqueológico en Ucrania proporciona pistas sobre los primeros europeos

Según un nuevo estudio, un sitio arqueológico rico en artefactos en el oeste de Ucrania puede ser el sitio más antiguo de Europa que contenga evidencia de humanos primitivos.

El equipo de investigadores tomó prestada una técnica utilizada anteriormente en geología y determinó que la parte más antigua del sitio que contiene artefactos tiene 1,4 millones de años. No está claro qué especie creó los artefactos, pero parecen haber sido hechos por algún tipo de homínido, un grupo que incluye a los humanos modernos y nuestros ancestros inmediatos.

Los resultados, publicados el miércoles en la revista Nature, apoyan la idea de que los primeros homínidos emigraron de África y llegaron a la Europa moderna desde el este. Se descubrieron restos de homínidos fechados hace 1,2 millones de años en España y hace 1,8 millones de años en Georgia, por lo que la nueva fecha llena un importante vacío en el tiempo y la geografía.

"Esa es la belleza de este artículo: los resultados son más o menos los que todos esperaban", dijo Roman Garba, arqueólogo del Instituto de Física Nuclear de la Academia Checa de Ciencias que dirigió el trabajo. “Vinieron del este. Ahora presentamos evidencia, evidencia de lugares intermedios, en el medio”.

Juan Luis Arsuaga, profesor de paleontología de la Universidad Complutense de Madrid, colaboró ​​con un equipo que descubrió en España un hueso de mandíbula de homínido que tenía más de un millón de años. Arsuaga, que no participó en el nuevo estudio, concluyó que 1,4 millones de años parecía una edad "muy probable" para que apareciera el primer homínido en Europa.

“¡Todavía recuerdo que en 1994 el paradigma era que Europa fue ocupada por primera vez hace poco menos de medio millón de años!” Arsuaga escribió en un correo electrónico. “¿A qué especie humana pertenecían los primeros europeos? Esta es la pregunta más importante ahora”.

Las excavaciones comenzaron en el sitio de Korolevo en Ucrania, cerca de la frontera con Rumania, hace medio siglo y han arrojado 90.000 artefactos de piedra hechos por los primeros homínidos.

Los sitios arqueológicos como Korolewo se componen de muchas capas, que reflejan diferentes épocas de ocupación. En Korolewo, estas capas datan del período comprendido entre hace 1,4 millones de años y 30.000 años. Según Garba, durante las excavaciones que duraron desde 1974 hasta principios de la década de 1990, se descubrieron en el sitio nueve cultivos de herramientas de piedra.

Investigaciones anteriores sugirieron que las herramientas de piedra más antiguas del sitio pueden haberse remontado a hace entre 800.000 y 1 millón de años.

La colección de artefactos se encuentra actualmente en el Museo Arqueológico del Instituto de Arqueología de Kiev. Fueron empacados y almacenados cuando comenzó la guerra, y Vitaly Usik, un investigador senior allí, dijeron que los artefactos se conservaron sin ningún daño. Debido a que la ciudad es vulnerable a los bombardeos, el acceso a las muestras puede depender de la guerra, dijo Usik en un correo electrónico, añadiendo que está abierto a colaborar en el uso de los materiales.

Korolewo, por otra parte, está situada en el oeste de Ucrania, en una región que hasta ahora no se ha visto afectada en gran medida por la guerra. Garba y Usik lo visitaron en agosto de 2023 porque Korolevo enfrenta un peligro diferente: está ubicado en una cantera activa, y los científicos se reunieron con la dirección de la cantera para definir una zona de protección alrededor del sitio.

La nueva investigación comenzó antes de la guerra, cuando Garba se interesó en aplicar una técnica utilizada por los geólogos que permite a los científicos estimar cuándo estaba enterrada una capa de roca.

Los científicos aprovecharon el hecho de que las partículas energéticas, las llamadas Los rayos cósmicos caen sobre la Tierra e interactúan con los átomos. atmósfera, creando cascadas secundarias de rayos cósmicos. Estos rayos secundarios luego interactúan con las rocas o el suelo en la superficie para crear versiones llamadas isótopos de los elementos berilio y aluminio en cristales de cuarzo.

Una vez que los cristales están enterrados, estos isótopos ya no se crean y los isótopos existentes comienzan a descomponerse en isótopos de boro y magnesio. Luego, los científicos pueden comparar las proporciones de isótopos que existían cuando se enterró un cristal determinado.

Después de analizar siete muestras, Garba y sus colegas estimaron la edad del sitio de Korolevo en 1,4 millones de años.

No todos están de acuerdo. Giovanni Muttoni, experto en otro método de datación llamado magnetoestratigrafía de la Universidad de Universidad de Milán, Hace más de diez años propuso la migración hacia el este, hacia Europa. Dijo que había demasiada incertidumbre en las fechas cosmológicas como para sacar conclusiones sobre cuándo estuvo habitado el sitio.

Él cree que una explicación más probable es que los homínidos llegaron hace unos 900.000 años, cuando hubo olas de frío más largas e intensas que provocaron que África se volviera más seca, lo que puede haber provocado la migración al nuevo continente. Está previsto que la próxima semana se publique un nuevo estudio que haga esta afirmación, basado en múltiples flujos de evidencia.

“Cada visión de nuestro pasado –cada nueva era que hemos creado, cada afirmación sobre los caminos que hemos tomado– debería ir acompañada de una descripción precisa del escenario ecológico en el que actuamos, porque hace un millón de años éramos profundamente dependientes de la cadena alimentaria que nos alimentó", dijo Muttoni. No ve evidencia de tal cambio en el clima o la cadena alimentaria en las fechas propuestas en el nuevo estudio.

Si se verifican las fechas, sugirió que los homínidos de Korolev no formaban parte de una ola migratoria estable, sino que simplemente estaban atrapados allí.

El equipo de investigación cree que estas fechas pueden indicar la existencia de los primeros humanos, posiblemente hombre de pie, uno de nuestros primeros parientes - viajó hasta Korolev cuando las condiciones climáticas eran favorables durante los tres períodos interglaciares cálidos que ocurrieron hace entre 1,3 y 1,5 millones de años.

Los autores creen que es poco probable que algún sitio que muestre evidencia hombre de pie se encontrará más al norte. Durante el último medio millón de años, las capas de hielo han llegado dos veces a los Cárpatos.

"En nuestro artículo, llegamos a la conclusión de que (durante) los períodos cálidos lograron llegar más al norte porque hacía calor y el clima era bueno", dijo Garba, "y lo más probable es que murieran cuando entró la siguiente edad de hielo".

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