Ver madera en lugar de árboles: usar avellanas para reconstruir bosques antiguos

Nuestro estudio abrió un nuevo potencial para vincular directamente los cambios ambientales con las actividades de búsqueda de alimento humanas y reconstruir los microhábitats que utilizan.

Dra. Amy Styring de la Facultad de Arqueología de la Universidad de Oxford

En un nuevo estudio publicado esta semana en Fronteras en arqueología ambientalLos investigadores desarrollaron un método para analizar cáscaras de avellanas conservadas para indicar si los microhábitats alrededor de los sitios arqueológicos estaban muy boscosos o abiertos y parecidos a pastos. Esto se basa en el hecho de que las avellanas que crecen en ambientes cerrados, como bosques densos y sombreados, tienen isótopos de carbono muy diferentes a los de las avellanas que crecen en ambientes abiertos y soleados. El nuevo método podría ayudarnos a comprender no sólo cómo era el entorno local hace miles de años, sino también cómo los humanos han influido en sus hábitats a lo largo del tiempo.

"Al analizar el contenido de carbono de las avellanas recuperadas de sitios arqueológicos en el sur de Suecia, desde campamentos de cazadores-recolectores del Mesolítico hasta uno de los asentamientos más grandes y ricos de la Edad del Hierro en el norte de Europa, demostramos que las avellanas se recolectaban en ambientes cada vez más abiertos", dice. . La autora principal, la Dra. Amy Styring de la Universidad de Oxford.

"Nutella neolítica"

Los habitantes del norte de Europa han utilizado los avellanos como fuente de materiales y alimento durante miles de años. Las nueces son una excelente fuente de energía y proteínas que se pueden almacenar durante mucho tiempo y las cáscaras también se pueden utilizar como combustible.

Como todas las plantas, el avellano contiene carbono, que se presenta en diferentes formas llamadas isótopos. Las proporciones de los diferentes isótopos de carbono varían según la relación de concentraciones de dióxido de carbono entre las células de las hojas y el entorno circundante. En plantas como el avellano, esta proporción está muy influenciada por la luz solar y la disponibilidad de agua; donde abunda el agua, como en Suecia, la luz solar influye mucho más en esta proporción. Donde hay menos árboles compitiendo por la luz solar y la tasa de fotosíntesis es mayor, los avellanos tendrán un mayor contenido de isótopos de carbono.

Cuatro paisajes artísticos que ilustran la transición en el tiempo de bosques densos a paisajes abiertos.  El primer panel muestra un bosque denso y sombreado, el último panel muestra un entorno mixto con campos de cultivo, caminos y algunos árboles.Una reconstrucción artística que ilustra los cambios típicos del paisaje desde los primeros tiempos del hombre (vidrio inferior) hasta nuestros días (vidrio superior). Fuente de la imagen: Nils Forshed.

Recopilación de información

Para comprobar si este efecto se podía observar en muestras arqueológicas, un equipo internacional de las universidades de Oxford y Lund recogió avellanas de árboles que crecían bajo diferentes niveles de luz en tres lugares del sur de Suecia. Luego, en el Laboratorio de Isótopos Estables de la Universidad de Oxford, analizaron las diferencias en los valores de isótopos de carbono en las avellanas y la relación entre estos valores y el nivel de luz al que estaban expuestos los árboles.

Una mujer con bata de laboratorio se encuentra en una mesa de laboratorio junto a un dispositivo con cables y sondas.  Hay una placa de pocillos sobre la mesa para almacenar muestras. La Dra. Amy Styring carga muestras de cáscaras de avellana trituradas en un espectrómetro de masas con relación de isótopos estables.

Una vez establecidos estos valores de referencia, los investigadores examinaron los valores de isótopos de carbono en cáscaras de avellanas de yacimientos arqueológicos encontrados también en el sur de Suecia. Seleccionaron fragmentos de conchas de cuatro sitios del Mesolítico y once del Neolítico a la Edad del Hierro (que cubren un período total de aproximadamente 9.000 años), algunos de los cuales estuvieron habitados durante más de un período.

Utilizando valores de referencia y hallazgos arqueológicos, los arqueólogos desarrollaron un modelo para asignar muestras de avellanas a uno de tres tipos de entorno: cerrado, abierto y semiabierto. Debido a que los isótopos de carbono en una avellana individual naturalmente diferirán ligeramente de los de otras avellanas que crecen en ambientes similares, los investigadores utilizaron múltiples muestras de cada sitio y evaluaron la proporción de avellanas que crecieron en ambientes cerrados y abiertos.

Cambios crecientes

Los investigadores descubrieron que las nueces del Mesolítico se recolectaban en ambientes más cerrados, mientras que las nueces de períodos posteriores se recolectaban en ambientes más abiertos. Durante la Edad del Hierro, la mayoría de las personas que recolectaron las avellanas seleccionadas para este estudio las recolectaron en áreas abiertas, no en bosques. Sus microhábitats han cambiado por completo. Esto es consistente con las reconstrucciones ambientales a partir de análisis de polen, pero el análisis de isótopos se puede utilizar para visualizar el entorno local donde los registros de polen son escasos.

"En trabajos futuros, nos gustaría datar directamente por radiocarbono y medir los isótopos de carbono en cáscaras de avellanas de una gama más amplia de sitios y sitios arqueológicos", dijo el Dr. Styring. "Esto proporcionará una visión mucho más detallada de los bosques y paisajes del pasado, lo que ayudará a los arqueólogos a comprender mejor los impactos humanos en el medio ambiente y tal vez nos ayude a pensar de manera diferente sobre el uso y el cambio de los bosques en la actualidad".

El estudio, “Valores de isótopos de carbono en cáscaras de avellana: un nuevo indicador de la densidad del dosel”, se publicó en la revista Fronteras en arqueología ambiental.

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